Die Nachttöpfe der antiken römischen Welt

Eine im Journal of Archaeological Science: Reports veröffentlichte Forschungsarbeit zeigt, wie Archäologen feststellen können, wann ein Topf von den Römern als tragbare Toilette, also als Nachttöpfe, verwendet wurde.

Konisch zulaufendes Keramikgefäß, das als einer der Nachttöpfe aus der römischen Zeit identifiziert werden konnte.
Nachttopf aus dem 5. Jh. n. Chr. aus der römischen Villa in Gerace, Sizilien (Foto: Roger Wilson).

„Konische Töpfe dieser Art sind im Römischen Reich weit verbreitet und wurden in Ermangelung anderer Beweise oft als Vorratsgefäße bezeichnet. Die Entdeckung vieler dieser Gefäße in oder in der Nähe von öffentlichen Latrinen hat zu der Vermutung geführt, dass sie als Nachttöpfe verwendet worden sein könnten, aber bis jetzt fehlten die Beweise“, sagt Roger Wilson, Professor an der Fakultät für klassische, nahöstliche und religiöse Studien der UBC, der das archäologische Projekt „Gerace“ auf Sizilien leitet, wo der Topf gefunden wurde.

Archäologen der Universität Cambridge analysierten krustiges Material, das sich auf der Innenseite eines Keramikgefäßes aus dem 5. Jh. n. Chr. in einer römischen Villa auf Sizilien gebildet hatte. Mit Hilfe der Mikroskopie zur Identifizierung von Darmparasiten identifizierte das Team des Ancient Parasites Laboratory die Eier des Peitschenwurms und bestätigte damit, dass das Gefäß einst menschliche Fäkalien enthielt.

„Es war unglaublich aufregend, die Eier dieser parasitären Würmer 1.500 Jahre nach ihrer Ablage zu finden“, sagt Mitautor Tianyi Wang von der University of Cambridge, der an der Mikroskopiearbeit beteiligt war.

Peitschenwürmer sind menschliche Parasiten, die etwa fünf Zentimeter lang sind und in der Darmschleimhaut leben. Die Eier, die sie legen, werden mit den menschlichen Fäkalien vermischt und setzen sich so beim Gebrauch eines Nachttopfes ab. Die Mineralien aus Urin und Fäkalien lagerten sich bei wiederholter Benutzung schichtweise auf der Innenfläche des Topfes ab und bildeten Konkremente.

Mineralisierte Konkremente, die sich auf der Oberfläche des Gefäßinneren gebildet haben.
Mineralisierte Konkremente, die sich auf der Oberfläche des Gefäßinneren gebildet haben (Foto: Roger Wilson).

„Wir fanden heraus, dass die Parasiteneier in den Mineralienschichten, die sich auf der Oberfläche des Topfes bildeten, eingeschlossen wurden und so jahrhundertelang konserviert werden konnten“, sagt Mitautorin Sophie Rabinow, ebenfalls vom Cambridge-Team.

Dies ist das erste Mal, dass Parasiteneier aus Konkrementen im Inneren eines römischen Keramikgefäßes identifiziert wurden, und bestätigt, dass der Gerace-Topf zur Aufnahme menschlicher Fäkalien verwendet worden sein muss.

Obwohl die Maße des Nachttopfs von Gerace (31,8 cm hoch und 34 cm Durchmesser am Rand) darauf hindeuten, dass er zum Sitzen benutzt werden konnte, wurde er höchstwahrscheinlich in Verbindung mit einem Stuhl aus Korbgeflecht oder Holz verwendet, unter den der Nachttopf gestellt wurde.

Keramik gehört zu den häufigsten archäologischen Artefakten, die aus römischen Stätten geborgen wurden. Diese Technik ist ein wichtiges Instrument, das es den Forschern ermöglicht, Töpfe zu identifizieren, die speziell als Nachttopf dienten, und sie von solchen zu unterscheiden, die als Vorratsgefäße für Lebensmittel oder andere Materialien verwendet wurden (obwohl gelegentlich auch andere Verwendungszwecke für solche Gefäße dokumentiert wurden).

„Die Ergebnisse zeigen, dass die Parasitenanalyse wichtige Hinweise für die Keramikforschung liefern kann“, sagt Rabinow.

Die Technik funktioniert nur, wenn mindestens eine der Personen, die den Nachttopf benutzt haben, mit Darmwürmern infiziert war. In den Entwicklungsländern, wo solche Parasiten heute endemisch sind, ist mehr als die Hälfte der Menschen mit mindestens einer Art von Darmparasiten infiziert. Wenn die Römer ebenso häufig infiziert waren, ist es sehr wahrscheinlich, dass mit diesem Ansatz die meisten dieser Gefäße als Nachttöpfe identifiziert werden können, wenn die verkrusteten Ablagerungen erhalten sind.

Piers Mitchell, der Parasitenexperte, der die Studie im Labor leitete, sagt: „Dieser Topf stammt aus dem Badekomplex einer römischen Villa. Es ist wahrscheinlich, dass die Badegäste diesen Nachttopf benutzten, wenn sie auf die Toilette gehen wollten, da die Thermen über keine eigene Latrine verfügten. Die Bequemlichkeit war ihnen offensichtlich wichtig.“

Mitchell fügt hinzu: „Wenn römische Töpfe in Museen diese mineralisierten Konkremente im Inneren des Bodens aufweisen, können sie jetzt mit unserer Technik untersucht werden, um festzustellen, ob sie auch als Nachttöpfe verwendet wurden.“ Der Nachweis von Darmparasiteneiern in Nachttöpfen könnte unser Verständnis der Hygiene, Ernährung und Darmgesundheit der Menschen in der Vergangenheit verbessern.

Nach einer Pressemeldung der University of Cambridge

Das Gerace-Forschungsprojekt wird vom Social Sciences and Humanities Research Council of Canada im Rahmen einer von der Regione Siciliana erteilten Genehmigung finanziert.

Parasitenanalyse zur Identifizierung antiker Nachttöpfe: ein Beispiel aus dem fünften Jahrhundert n. Chr. aus Gerace, Sizilien, Italien“ von Sophie Rabinow, Tianyi Wang, Roger J.A. Wilson und Piers D. Mitchell. Journal of Archaeological Science

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